Ómicron: cómo es la vida después de la variante según lo que pasó en Sudáfrica

La disociación de la transmisión comunitaria y las internaciones da lecciones para el futuro mientras la cuarta ola alcanza su punto máximo.

Hace apenas unas semanas, Sudáfrica era el centro de la ansiedad mundial por Ómicron, ya que las infecciones se dispararon en uno de los primeros países en los que se detectó la variante del coronavirus, altamente contagiosa.

Sin embargo, con la nueva variante que ahora prevalece en todo el mundo, Sudáfrica está proporcionando pistas sobre la vida después de Ómicron. El gobierno del presidente Cyril Ramaphosa ha dicho que la cuarta ola de Covid-19 del país ha alcanzado su punto máximo. El exceso de muertes atribuidas a Ómicron es de unas 10.000, en comparación con las 110.000 durante la ola anterior, impulsada por Delta.

Aunque tres cuartas partes de los sudafricanos aún no están vacunados contra el Covid-19, las vacunas, la inmunidad tras infecciones anteriores y los indicios de que Ómicron es una enfermedad más leve parecen haber mantenido la presión fuera de los hospitales.

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"La cuestión más importante es que se ha producido una clara disociación entre la propagación en la comunidad, que ha sido muy rápida, y el nivel de ingresos hospitalarios", declaró Richard Friedland, director general de Netcare, el mayor proveedor de asistencia sanitaria privada de Sudáfrica. "No hemos suspendido las cirugías electivas, y no hay presión sobre las camas...No hemos tenido ninguna limitación de capacidad en la cuarta ola".

En Gauteng, el centro económico de Sudáfrica y el centro inicial del brote de Ómicron, el exceso de muertes también ha alcanzado su punto máximo, muy por debajo de las olas anteriores, apenas unas semanas después del aumento de casos.

"La increíble velocidad de esta ola todavía es lo que me sorprende", dijo François Venter, experto en VIH y enfermedades infecciosas de la Universidad Wits de Johannesburgo. "Esta es la única ola en la que todos los que conocía se han infectado".

Eso es más sorprendente porque Sudáfrica tiene altos niveles de inmunidad en comparación con otros países. Un estudio reciente estimó que había anticuerpos en cerca de tres cuartas partes de las muestras de sangre tomadas en Gauteng cuando se produjo Ómicron.

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El año pasado, por ejemplo, el exceso de muertes naturales fue de más de 200.000, la mayoría atribuidas al coronavirus y muy por encima de la cifra oficial de muertes por pandemia en Sudáfrica, de poco más de 90.000 personas. La población total del país es de 60 millones de habitantes.

"Es un dato bastante aleccionador", dijo Tom Moultrie, profesor de demografía de la Universidad de Ciudad del Cabo, que cuenta las cifras de exceso de muertes con un equipo de científicos. "Posiblemente hemos tenido una situación de baja mortalidad en Sudáfrica con Ómicron en virtud de la carga que hemos sufrido".

El pico de ingresos hospitalarios en la ola sudafricana de Ómicron fue aproximadamente dos tercios del pico del Delta. Pero esta cifra oculta un matiz importante que subraya el carácter leve o moderado de muchos casos en comparación con las olas anteriores, dijo Friedland.

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"Surgió una nueva categoría de pacientes, que no habíamos visto en las tres olas anteriores: algo que hemos clasificado como Covid incidental", dijo. Durante la ola de Delta, casi todos los pacientes positivos en los hospitales de Netcare tenían problemas respiratorios agudos. Esta vez fue aproximadamente un tercio.

Mientras que los casos de Covid-19 en mujeres embarazadas solían ser muy graves en las olas anteriores debido a las posibles complicaciones, "un día de diciembre en uno de nuestros hospitales, de los 14 nacimientos de ese día, 13 pacientes dieron positivo, y todos eran asintomáticos", dijo Friedland.

El tiempo típico de permanencia de los pacientes en el hospital se mantuvo en unos tres días con Omicron, frente a los siete días de las otras olas, añadió.

Fue "muy alentador" que los hospitales públicos y privados sudafricanos pudieran hacer frente a los ingresos relacionados con Ómicron sin verse desbordados, dijo Venter. También demostró el valor de las alertas tempranas para que los médicos pudieran prepararse, añadió.

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Los científicos sudafricanos no sólo descubrieron pronto la variante Ómicron, sino que también estudiaron indicadores como la prevalencia de fragmentos del virus en muestras de aguas residuales para determinar su rápida propagación inicial.

Aunque las tasas de casos graves y mortales con Ómicron fueron mucho más bajas que durante la ola de Delta, la vigilancia de la pandemia en Sudáfrica necesita ahora comprender quiénes fueron los más afectados por la variante. "Eso nos informará de a quién tenemos que vacunar urgentemente la próxima vez", dijo Venter. "Necesitamos saber a quién tenemos que poner al frente de la cola".

El gobierno de Ramaphosa sigue retrasado en su objetivo de vacunar al 70% de la población adulta. El despliegue se ha visto obstaculizado por la desigual distribución de las vacunas y por el costo de llegar a los centros de vacunación.

"No se puede simplemente ofrecer vacunas y decir que es culpa del público por no acudir. Hay que facilitar el acceso", dijo Venter.

Mientras Sudáfrica sale de esta ola, Moultrie advierte sobre "extrapolar nuestra experiencia a otros países".

La naturaleza contagiosa de Ómicron puede tener implicaciones diferentes para la presión sobre los hospitales en países con poblaciones más antiguas y sin la alta tasa de infecciones del pasado de Sudáfrica.

"Puede que no sea la carnicería total de olas anteriores, pero aún puede poner a los sistemas de salud bajo presión", dijo Moultrie.

Sudáfrica también está demostrando que las olas de Ómicron pueden no desvanecerse tan rápidamente como surgen. La proporción de pruebas que dan resultado positivo está ahora muy por debajo de los picos del 40% en algunas zonas. Pero en Gauteng, las tasas de pruebas positivas acaban de caer por debajo del 20%.

"Creo que es prematuro decir que es el fin del mundo o que no es nada", dijo Moultrie. "La incómoda verdad está en algún punto intermedio. Es una lección de sobriedad".

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