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La Fed no está lista para empezar a hablar de recortes de tasas

Los dirigentes se muestran cautos a la hora de dar por concluida prematuramente la campaña de endurecimiento, aunque los datos sugieren que el trabajo podría estar a punto de terminar.

Los dirigentes de la Reserva Federal se preparan para suspender su histórica campaña de subas de las tasas de interés el mes próximo, en su tercera reunión consecutiva, pero eso no significa que estén listos para discutir recortes todavía.

Desde julio, la tasa de los fondos federales se ha mantenido en su nivel más alto en 22 años, entre el 5,25% y el 5,5%, un nivel que los dirigentes han descrito como "restrictivo" para los hogares y las empresas, a medida que el banco central trata de frenar la demanda en la mayor economía del mundo.

Pero las autoridades han eludido dos cuestiones cruciales: si las tasas son ahora lo suficientemente altas como para reducir la inflación al objetivo del 2% de la Fed, y cuánto tiempo deben permanecer en un nivel "suficientemente restrictivo".

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Estas preguntas seguirán sin respuesta cuando el Comité Federal de Mercado Abierto [FOMC, por sus siglas en inglés] se reúna a mediados de diciembre para la última reunión de 2023. Los funcionarios de la Fed están dispuestos a dejar abierta la posibilidad de un mayor endurecimiento al tiempo que mantienen a raya los posibles recortes, incluso cuando las señales económicas sugieren cada vez más que el debate al interior del banco central comenzará a deslizarse en esa dirección.

La vacilación a la hora de declarar formalmente terminada la fase de subas de tasas de la lucha contra la inflación y abordar más directamente los parámetros para los recortes de tasas se debe en parte a la preocupación de que hacerlo podría desencadenar una ola de condiciones financieras más laxas que socavaran los esfuerzos de la Fed por frenar las presiones sobre los precios.

Como señal de cautela, los mercados bursátiles estadounidenses han subido con fuerza en las últimas semanas debido a la caída de las tasas de interés a largo plazo, algo que Christopher Waller, uno de los gobernadores de la Fed, dijo el martes que sirve como recordatorio de que "los funcionarios deben tener cuidado al confiar en este endurecimiento para hacer nuestro trabajo".

Esa suba se aceleró esta semana después de que Waller dijera que estaba "cada vez más seguro" de que la política monetaria estaba en el lugar adecuado para alcanzar los objetivos de la Fed, y sugirió que las tasas podrían bajar si la inflación se modera "durante varios meses más".

Ahora, los operadores de los mercados de futuros apuestan por que el primer recorte se producirá en mayo, y que la tasa de interés se situará en torno al 4% a finales del próximo año, aproximadamente un punto porcentual por debajo de su nivel actual.

Los funcionarios tampoco están seguros de la rapidez con que se enfriará la inflación y de si la reciente racha de datos (mejores de lo esperado) resultará efímera -como ocurrió en 2021- o si el crecimiento de los precios al consumo se estancará en un nivel inaceptablemente alto.

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Thomas Barkin, presidente de la Fed de Richmond, advirtió el miércoles que si la inflación parece que va a "volver a dispararse, creo que querrá tener la opción de hacer más en las tasas".

Jay Powell, presidente de la Fed, también se mostró cauteloso a principios de mes ante la posibilidad de que las noticias positivas sobre la inflación lo volvieran a "engañar", y mantuvo la puerta abierta a un mayor endurecimiento.

"Estaría muy sorprendido si se escucha pronto el comentario de alguien como el presidente u otros de que 'hemos terminado'", dijo Charles Evans, que se retiró de la Fed en enero tras 15 años como presidente del banco en Chicago.

John Roberts, que trabajó durante 35 años en la Fed hasta su salida en 2021, añadió: "Definitivamente, no es el momento de dar una vuelta triunfal".

Aun así, los funcionarios no han podido negar que los datos están empezando a sugerir que pueden haber hecho lo suficiente para ajustar la economía. El gasto de los consumidores ha empezado a enfriarse junto con la actividad empresarial, tanto en el sector manufacturero como en el de servicios. La demanda de mano de obra también ha disminuido, sin provocar graves grietas en el mercado laboral.

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Quizá la señal más alentadora fue el índice de precios al consumo de octubre, que mostró que la inflación anual se había moderado hasta el 3,2% -más de lo que esperaban los analistas- al ralentizarse el aumento de los costos.

Para que se considere la posibilidad de recortar las tasas, los funcionarios deben estar seguros de que la inflación tiende a volver al 2% de manera sostenible. Powell dijo a principios de este mes que los funcionarios no están pensando en tal acción política "en este momento en absoluto".

Sin embargo, Powell ya ha dado pistas sobre el pensamiento de la Fed. En septiembre insinuó que los recortes de tasas podrían estar justificados a medida que la inflación se modera, para que los ajustes de política del banco central no se vuelvan más prohibitivos. Un ajuste de este tipo podría parecerse a la serie de recortes que la Fed aplicó en tres reuniones en 2019, que denominó "ajuste de mitad de ciclo"- destinadas a mitigar los riesgos para la economía.

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Como mínimo, la Fed probablemente necesite ver varios informes de inflación que reflejen una tendencia a la baja, como indicó el informe del IPC de octubre.

Para Roberts, ahora asesor principal de Evercore ISI, un umbral "a prueba de falsas alarmas" sería que la inflación core, medida por el índice de precios de los gastos de consumo personal, alcanzara un ritmo semestral de 2,5%, con un crecimiento salarial también a la baja.

En octubre, el IPC core se situó en el 3,5% anual, tras un aumento mensual de los precios del 0,2%, según los datos publicados este jueves.

"No es inverosímil que a mediados de año la inflación descienda hasta el punto en que la Fed quiera recortar", dijo Roberts.

Una caída repentina y brusca de la actividad también podría influir en el enfoque del banco central, aunque los funcionarios no lo esperan.

Según las previsiones individuales publicadas en septiembre, los responsables políticos prevén recortes de sólo 0,5 puntos porcentuales el año que viene, con una inflación core que se enfriará hasta el 2,6%, un crecimiento más lento de 1,5% y una tasa de desempleo ligeramente superior, de 4,1%. Estas estimaciones se actualizarán el mes que viene.

Los economistas de Deutsche Bank prevén actualmente que la Fed comience a bajar su tasa de política monetaria en junio, reduciéndola en un total de 1,75 puntos porcentuales a fines de año, a medida que la economía se inclina hacia una recesión "leve" en el primer semestre de 2024. UBS también prevé que la economía estadounidense se estanque en torno al 0,3% el próximo año y espera recortes a partir de marzo.

Evans dijo: "Ahora que la inflación ha bajado, si la economía se debilita, pueden volver a bajar la tasa de los fondos, pero seguir siendo restrictivos en ese entorno".

"Creo que tienen más opciones políticas si se encuentran en esa situación [en comparación con] si la inflación estuviera más cerca del 4% y no estuvieran seguros de que fuera a bajar", agregó.

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