Opinión

Messi - Inter de Miami - MLS: fútbol, negocios y reglas claras

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Por estos días la ciudad de Miami continúa convulsionada. El efecto expansivo del debut de Lionel Messi en el equipo Inter de Miami CF parece no tener límites.

La carta de presentación fue el gol de tiro libre en el último minuto frente al Cruz Azul mexicano. Su imagen con la camiseta color rosa se introdujo fácilmente en las mentes de millones de seguidores de Las Garzas hasta agotar el stock.

Alejado de las grandes competencias europeas, el nuevo desafío de Messi es reposicionar al fútbol entre la población estadounidense con miras a la Copa América 2024 y al Mundial FIFA 2026.

Tal objetivo es compartido por la Major League Soccer (MLS) y podrá hacerse realidad gracias al poder de convocatoria del capitán del seleccionado argentino, al amparo de una organización deportiva (con elevado estándar de eficiencia al estilo americano) que aspira crecer aún más.

Lionel Messi: una marca a nivel mundial

El fichaje de Leo en la MLS sacudió las estructuras del fútbol (conocido como soccer para diferenciarlo del fútbol americano) hasta hoy posicionado 5°entre los deportes más populares de EE.UU., detrás del fútbol americano (NFL), baloncesto (NBA), béisbol (MLB) y hockey sobre hielo (NHL).

"El que Lionel Messi venga a la MLS es un evento que no puede reproducirse de ninguna otra manera", declaró Sunil Gulati, ex presidente de la Federación Estadounidense de Fútbol (USSF: 2006-2018).

Y apuntó: "Tienes a uno de los mejores futbolistas de todos los tiempos, si no el mejor, después de ganar un Mundial y que goza de una popularidad global, en la liga de fútbol de Estados Unidos. Es una oportunidad realmente fantástica para el deporte en Estados Unidos".

En tanto, el británico Clive Toye, ex gerente general del New York Cosmos que logró persuadir al legendario O Rei Pelé para jugar entre 1975 y 1977 en la North American Soccer League (NASL) disuelta en 1984 y sustituida por la MLS en 1996, también dio su opinión.

"Messi llega a un país con millones de futbolistas, donde su selección llena estadios, su selección femenina llena estadios, sus clubes profesionales se encuentran en todos los niveles, hay equipos de cantera con sede en todos los rincones del país y tienes a niños jugando fútbol todos los días" sostiene Toye.

"Lionel Messi estuvo en el radar de Jorge desde el principio. Tengo que decir... No pensé que lo traería a la MLS. Pero aquí estamos hoy con un jugador que creo que sin duda es no sólo un jugador generacional, sino en mi opinión, el más grande de todos los tiempos" señaló Don Garber (ex directivo de la NFL Internacional) y desde 1999 comisionado de la MLS.

Y con relación a los dueños de la franquicia Inter de Miami dijo: "Esto no sucedería sin Jorge y José Mas (hermanos de origen cubano, opositores al régimen que gobierna la isla), y su creencia en la MLS y haciendo una inversión sin precedentes en un jugador. No sucede sin David Beckham. David es un tipo tranquilo. Él dijo desde el principio, voy a traer a los mejores jugadores del mundo y fue capaz de entregar eso y su influencia y su experiencia en la MLS es algo que creo que ayudó a convencer al jugador (Messi) de que este era un lugar que sería bueno para él".

"El éxito depende de encontrar un hueco abierto en la mente y ser el primero en llenarlo con una marca": Alfred Paul Ries y Jack Trout, impulsores del resurgimiento de la idea del "posicionamiento" en el marketing, a partir de la década de 1970.

Inter de Miami: una inspiración de David Beckham

El emblemático jugador de la Selección inglesa se retiró a los 38 años tras su paso por el PSG francés en 2013 y anunció su idea de instalarse en Miami para fundar un nuevo equipo.

Al año siguiente, Beckham ejecutó una cláusula (conocida como "efecto mariposa") de su contrato del 2007 cuando vistió la camiseta de los Galaxy de Los Ángeles. Dicha cláusula le sirvió para años después postularse para comprar una nueva franquicia por una opción a valor fijo de U$S 25 millones, una vez consumado su retiro como futbolista profesional. Por entonces Beckham declaró: "Esta es mi próxima fase de mi viaje en la MLS. Tuve éxito como jugador con LA Galaxy, y ahora quiero tener éxito como propietario".

El 29 de enero de 2018 la MLS comunicó formalmente que Miami se adjudicaría la 25° franquicia de la MLS.

En 2020, el Inter de Miami disputó su primer partido oficial: "Tenemos una base de fans increíble que es diversa en la cultura y queremos mantener eso. Eso es lo especial de Miami y el sur de Florida. Es lo especial, la cultura y la diversidad que trae a la ciudad", señaló David Beckham en diálogo con CNN.

MLS: una liga de reglas claras

En un intento por entender "el fenómeno Messi" en su por ahora incalculable dimensión, vale repasar algunos aspectos salientes de la estructura de la MLS.

-Dos premisas básicas: control centralizado del equilibrio financiero entre los equipos y tope salarial. La MLS es la encargada de asignar directamente los recursos a los clubes (futbolistas) y de validar los fichajes.

-La entidad (MLS) está integrada por "unidades que operan por separado", bajo la forma legal de limited liability company (LLC). Según definición de la Corte del Distrito de EE.UU. para el Distrito de Massachusett: "Una forma de organización empresarial estatutaria que combina algunas de las ventajas de una sociedad con algunas de las ventajas de una corporación" (vgr. sentencia "Fraser v. Major League Soccer,97 F.").

-La MLS es propiedad de inversores independientes que están habilitados para gestionar un equipo o, contratar a un tercero como operador para la gestión de uno o varios equipos.

-Las ganancias y las pérdidas se distribuyen por idéntico mecanismo que el utilizado por los accionistas de una corporación (cobro de dividendos).

-Todos los inversores de los equipos deben cumplir con el "acuerdo de funcionamiento operativo" (MLS agreement).

-Los clubes (franquicias) están obligados a contratar -a su exclusivo cargo- a los DT y al equipo de ayudantes. En compensación, en forma periódica perciben de la MLS una tarifa de gestión equivalente al 50% de los ingresos de entradas vendidas (tickets), de los ingresos por patrocinios de local y los derechos de transmisión por TV.

-La administración y gestión de los negocios (propiedad intelectual, ticketing, y derechos de TV) está a cargo de una "junta de gobernadores" (board of governors) integrada por representantes de los inversores, órgano que a su vez designa al "comisionado" responsable de la gestión del día a día.

-La MLS es la única que contrata a los futbolistas que luego son asignados al equipo que hubiese adquirido sus derechos siguiendo reglas predeterminadas.

-La MLS paga todos los costos, salarios y bonus especiales de los futbolistas, gastos del personal incluyendo a los árbitros, viajes y los seguros.

-Tope salarial: para la temporada 2023 rige la suma de U$S 5,2 millones de dólares para cada franquicia (club), con un adicional eventual de U$S 1,9 millones según otras variables. A modo de excepción, los clubes pueden contratar hasta 3 futbolistas por fuera del "tope salarial" bajo la figura de "jugador franquicia" que sirvió para contratar a Beckham. Desde mediados de 2015, se habilitó la variable Targeted Allocation Money (TAM), o Dinero de Asignación Específica, contrato intermedio que sólo aplica para jugadores "franquicia" cuando los clubes necesitan ubicarlos por debajo del mínimo salarial para ubicar a otro "jugador estrella" en esa misma categoría (por caso si Andrés Iniesta se incorporase al Inter de Miami, sumándose a Messi y Sergio Busquets).

-Organización de los torneos: se disputan de marzo a diciembre, 29 equipos, 34 partidos por temporada, bajo el formato de dos conferencias (Este, donde participa Inter Miami, con 15 equipos; y Oeste, con 14). Los 7 primeros de cada zona avanzan a los playoffs. El 8° y el 9° se enfrentan por un cupo más. Cada conferencia define a su "campeón" con tres fases de eliminación directa (cuartos de final, semis y final). Los dos ganadores se miden en la gran final (la MLS Cup).

-Premio especial: MLS Supporter's Shield, se entrega al equipo con más puntos obtenidos durante la temporada regular entre las dos conferencias.

-La MLS integra la United States Soccer Federation (USSF), que posee rango de federación nacional con sede en Chicago, miembro de la FIFA y de la Confederación de Norteamérica, Centroamérica y el Caribe de Fútbol (CONCACAF).

Como el lector interesado puede apreciar, en la liga norteamericana nada está librado a la improvisación o al azar. Cada componente juega su rol y existe un monopolio en la organización con reglas claras que tienden a preservar el equilibrio de la competencia, con una cuota indispensable de transparencia a la hora de respetar las reglas del juego.

Messi fue partícipe de un récord histórico de audiencia para el fútbol en EE.UU., con 12,5 millones de seguidores en su debut frente al Cruz Azul, sin computar a los aficionados que vieron el partido a través de sus computadoras, celulares o tablets por links no oficiales.

Ya se adelanta que el efecto multiplicador de las audiencias, ventas de entradas, servicios de hospitalidad, expansión de marcas y productos del merchandising futbolero, habrá de influir para que se modifique el reglamento aumentando el número de "jugadores franquicia" por cada equipo.

Una vez más aparecen los grandes contrastes con la Liga Profesional de Fútbol de AFA, donde talentos cada vez más jóvenes emigran aún sin completar el proceso formativo ni educativo, en el afán por mejorar la calidad de vida de sus familias y ante el imperativo de disminuir las cuentas en rojo de una larga lista de clubes endeudados, mal administrados y no sustentables.

La organización de la MLS es un buen modelo a seguir por aquellos dirigentes deportivos que tengan vocación de hacer el mayor esfuerzo para sanear las fallas estructurales que ya se hicieron crónicas.

Más allá del luminoso festejo y estruendoso ceremonial, una muestra del declive que no cesa, es el premio de U$S 500 mil dólares otorgado al flamante campeón River Plate, contando con la ayuda económica de la CONMEBOL. Una cifra que puede considerarse ínfima para el caudal histórico del fútbol argentino y la magnitud de los negocios que pueden generarse desde el sitial de "la liga de los campeones del mundo".

A esta altura, cabe recordar la frase de Robert Nesta Marley (músico y compositor conocido como Bob Marley:1945-1981): "Se pueden engañar a algunos durante algún tiempo. Pero no se puede engañar a todos, todo el tiempo". 

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